Die Streifen der Zebras sind eine Flugverbotszone für Fliegen

Tim Caro, Martin How

Zebras sind bekannt für ihre kontrastierenden schwarzen und weißen Streifen – aber lange Zeit wusste niemand genau, warum sie ihr ungewöhnliches Streifenmuster tragen. Erste Experimente in den 1980er Jahren haben gezeigt, dass Tsetse-Fliegen und Pferdefliegen die Landung auf gestreiften Flächen vermeiden. Die damaligen Ergebnisse wurden kürzlich bestätigt.

Am überzeugendsten belegen dies die Daten aus der weltweiten geografischen Verbreitung der sieben lebenden Pferdespezies (Equiden). Einige dieser Arten sind gestreift (Zebras), andere nicht (asiatische Esel) und wieder andere teilweise gestreift (afrikanische Wildesel). Über 0714die Arten und ihre Unterarten hinweg ist die Intensität der Streifenbildung eng mit der beißenden Belästigung der Fliegen in Afrika und Asien verbunden. Wilde Equiden, die in Gebieten heimisch sind, in denen die Belästigung durch Bremsen sich im Laufe des Jahres erhöht, sind diejenigen, die am ehesten deutliche Streifenmuster aufweisen.

Wir sind der Meinung, dass Equiden in Afrika gestreift sein müssen, weil afrikanische Beißfliegen Krankheiten wie Trypanosomiasis, afrikanische Pferdepest und Pferdegrippe mit sich bringen, die für Equiden tödlich sein können. Zebras sind besonders anfällig, weil sie ein kurzes, abgeschnittenes Fell haben. Ein Fellmuster, das hilft, die von Fliegen übertragenen tödlichen Krankheiten zu vermeiden, erweist sich als ein großer Vorteil. Daher werden die Streifen an zukünftige Generationen weitergegeben.

Wir haben diese These getestet. Dabei ist zu berücksichtigen, dass Fliegen viel schlechter sehen als Menschen. Wir fanden bei Beobachtungen von Pferden und Zebras heraus, dass beide eine ähnliche Anzahl von Annäherungen durch Bremsen erhielten, wahrscheinlich angezogen von ihrem Geruch. Aber Zebras erlebten viel weniger “Landungen”. Um Pferde herum schweben Fliegen, drehen sich spiralförmig, bevor sie immer wieder aufsetzen. Im Gegensatz dazu flogen um Zebras herum Fliegen entweder direkt an ihnen vorbei oder machten eine einzige schnelle Landung und flogen wieder weg.

Einzelbildanalysen unserer Videos zeigten, dass Fliegen langsamer wurden, wenn sie sich braunen oder schwarzen Pferden näherten, bevor sie eine kontrollierte Landung machten. Dagegen wurden sie keineswegs langsamer, wenn sie sich den Zebras näherten. Stattdessen flogen sie direkt vorbei oder stießen buchstäblich auf das Tier und prallten ab.

Aber was passiert eigentlich nur wenige Zentimeter vom Wirt entfernt? Eine Überlegung ist, dass die Streifen eine optische Illusion erzeugen, die das erwartete Bewegungsmuster stört, das die Fliege erlebt, wenn sie sich dem Zebra nähert, und verhindert, dass sie richtig landet. Eine weitere Möglichkeit ist, dass Fliegen das Zebra nicht als eine feste Einheit sehen, sondern als eine Reihe von dünnen schwarzen Objekten. Erst wenn sie sehr nah dran sind, merken sie, dass sie einen festen Körper treffen werden.

Als wir gestreifte Mäntel auf ein Pferd gelegt haben, um die Unterschiede im Verhalten oder Geruch der Tiere zu kontrollieren, landeten die Fliegen wieder nicht auf dem nun gestreiften Korpus. Aber es gab keinen Unterschied bei der Landehäufigkeit auf dem nackten Kopf des Pferdes – was zeigt, dass Streifen ihre Wirkung aus der Nähe entfalten, aber Flugannäherungen aus der Ferne nicht behindern.

Und es belegt, dass gestreifte Pferdemäntel, die derzeit von zwei Firmen verkauft werden, wirklich funktionieren.

Tim Caro ist Professor für Wildlife, Fish & Conservation Ecology, University of California, Davis.
Martin How ist wissenschaftlicher Mitarbeiter in Biowissenschaften an der Universität Bristol.

Zuerst erschienen in The Conversation. Zum englischen Originalbeitrag.

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