Afrikas Regenwälder sind anders. Warum es wichtig ist, dass sie geschützt sind

Martin Sullivan / Oliver Phillips / Simon Lewis

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Rund 2 Millionen km² Afrikas sind von tropischen Regenwäldern bedeckt. Sie stehen damit an zweiter Stelle nach Amazonien mit rund 6 Millionen km². Regenwälder beherbergen eine große Anzahl von Arten. Zum Beispiel sind in den tropischen Regenwäldern der Welt schätzungsweise mindestens 40.000 Baumarten beheimatet, in afrikanischen Wäldern bis zu 6.000 .

Dennoch sind afrikanische Regenwälder im Vergleich zu denen in Amazonien und Südostasien kaum untersucht. Jährlich gehen um 0,3% der afrikanischen Regenwälder durch Abholzung verloren. Das ist langsamer als in Amazonien (geschätzt wird etwa 0,5% pro Jahr in Brasilien) und Südostasien (1% in Indonesien).

In Zukunft sind jedoch größere Verluste wahrscheinlich, wenn die Palmölproduktion, angetrieben durch die wachsende globale Nachfrage, expandieren wird. Eine weitere große Bedrohung ist die Abholzung, die ebenfalls zunimmt.

Hilfe für afrikanische Regenwälder kann aus einer unerwarteten Quelle kommen: der internationalen Politik und ihrem Bemühen zur Bekämpfung des Klimawandels.

Die tropischen Wälder der Welt speichern 250 Milliarden Tonnen Kohlenstoff. Wenn die globale Erwärmung  deutlich unter 2 ° C gehalten werden sollen, muss dieser Kohlenstoff eher in Bäumen gebunden sein als in die Atmosphäre abgegeben werden. Aus diesem Grund wurden auf dem Pariser Klimagipfel im Jahr 2015 Anreize zum Schutz der Wälder offiziell als Klimaschutzmaßnahmen anerkannt.

Unsere Forschung über den Zusammenhang zwischen der Menge an Kohlenstoff, der in Wäldern gebunden ist, und der Biodiversität innerhalb der Wälder hat zwei interessante Ergebnisse hervorgebracht. Das erste deutet darauf hin, dass kohlenstofffokussierte Ansätze viele Wälder mit hoher Artenvielfalt nicht erreichen. Dies liegt schlicht daran, dass die Wälder, die den meisten Kohlenstoff speichern, nicht notwendigerweise die meisten Arten beherbergen.

Das zweite Ergebnis ist, dass Afrikas Regenwälder einzigartige Eigenschaften haben. So speichern sie mehr Kohlenstoff als die Regenwälder im Amazonasgebiet. Das macht ihren Schutz umso wichtiger und komplexer.

 

Baumvielfalt und Kohlenstoffspeicherung

Auf den ersten Blick sollte man annehmen, dass Anreize zum Schutz von Wäldern auch der biologischen Vielfalt zugutekommen. Aber der Schutz eines Gebiets lenkt oft Gefahren nur auf andere Gebiete ab. Daher könnte der Schutz einiger Wälder wegen ihrer Kohlenstoffspeicherung den Druck auf andere erhöhen. Daher ist es wichtig, die Beziehung zwischen Biodiversität und Kohlenstoffspeicherung zu kennen, um zu beurteilen, ob kohlenstofforientierte Erhaltung auch die Wälder mit der größten Artenvielfalt schützt.

Frühere Studien haben deutlich gezeigt, dass Ökosystemfunktionen wie Kohlenstoffspeicherung mit der Biodiversität zunehmen. Es ist also zu erwarten, dass die Wälder mit den meisten Baumarten auch am meisten Kohlenstoff enthalten. Es ist jedoch nicht bekannt, ob und wie sich dieser positive Effekt der Artenvielfalt in tropischen Wäldern zeigen würde.

Um herauszufinden, wie Kohlenstoff und biologische Vielfalt in tropischen Regenwäldern zusammengehören, untersuchten wir – ein Team von 115 Wissenschaftlern aus 22 Ländern – 360 Parzellen in den Tieflandregenwäldern Südamerikas, Afrikas und Asiens. In jedem 1 Hektar (100 mal 100 m) großen Grundstück haben wir den Durchmesser jedes Baumes bestimmt und gemessen. Von hier aus könnten wir die Kohlenstoffmenge schätzen, die der Wald gespeichert hat.

Überraschenderweise fanden wir heraus, dass die Baumvielfalt und die Kohlenstoffspeicherung völlig unabhängig voneinander waren, selbst nachdem wir den Einfluss von Klima und Boden berücksichtigt hatten.

Das Fehlen einer Beziehung zwischen Baumvielfalt und Kohlenstoffspeicherung bedeutet, dass der kohlenstofforientierte Schutz von Wäldern nicht immer ausschlaggebend sein kann. Unsere Ergebnisse zeigen, dass Biodiversität bei der Planung von Schutzgebieten explizit berücksichtigt werden muss, und nicht nur davon ausgegangen werden darf, dass sie automatisch von einer kohlenstofforientierten Erhaltung profitieren.

 

Einzigartige Charakteristika

Unsere Ergebnisse tragen auch zu einem wachsenden Verständnis bei, dass afrikanische Regenwälder einzigartig sind. Zum Beispiel speichern sie mehr Kohlenstoff als die im Amazonas. Im Durchschnitt speichert ein Hektar afrikanischer Regenwald 183 Tonnen Kohlenstoff im Vergleich zu 140 Tonnen in der gleichen Regenwaldregion Amazoniens – allerdings mit 170 weniger Bäumen pro Hektar.

Der zusätzliche Kohlenstoff in afrikanischen Wäldern kommt von Bäumen, die größer sind als in Amazoniens Regenwäldern: Der durchschnittliche Durchmesser eines Baumes in einem afrikanischen Regenwald ist 1,5 Mal größer als der eines Baumes im Amazonas. Bäume in afrikanischen Regenwäldern sind zudem auch größer als ihre Pendants im Amazonas.

Afrikanische Wälder haben ferner weniger Baumarten als tropische Wälder in anderen Kontinenten. Unter 300 Bäume in einem afrikanischen Wald findet man im Durchschnitt 65 Arten, verglichen mit 109 Arten im Amazonasgebiet und 120 Arten in Südostasien. Diese geringe Vielfalt kann teilweise ein Vermächtnis des vergangenen Klimas sein, mit Trockenperioden in der Vergangenheit, die solche Arten aussterben lassen, die das ganze Jahr über feuchte Bedingungen erfordern.

Afrikanische Regenwälder sind immer noch wichtige Zentren der Artenvielfalt, obwohl sie weniger Baumarten haben als andere Regenwälder. Wälder müssen geschützt werden, sowohl wegen der großen Anzahl von Arten, die in ihnen leben, als auch wegen der gewaltigen Mengen an Kohlenstoff, die sie speichern.

Unsere Ergebnisse zeigen, dass man keineswegs annehmen darf, dass Konzentration auf die Kohlenstoffspeicherung keineswegs automatisch auch die Artenvielfalt schützt.

Zuerst erschienen in The Conversation. Zum englischen Originalbeitrag.

 

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